Ser bilingüe es bueno para tu salud


Como un órgano más del cuerpo, el cerebro necesita ejercitarse para estar en forma. Sólo que en lugar de una suscripción al gimnasio, podemos pensar en una para la clase de idiomas. Porque la ciencia está probando que hablar más de una lengua tiene efectos muy positivos en nuestra salud. Desde mejorar la capacidad de atención hasta retrasar la aparición de los síntomas del Alzheimer.

El hallazgo más importante lo hizo la psicolingüista Ellen Bialystok cuando comparaba el envejecimiento en una población de bilingües y monolingües en un proyecto de la Universidad de York (Canadá). La investigadora comparó la edad de aparición de síntomas de Alzheimer en un grupo de 400 pacientes. El resultado fue alentador: los bilingües sintieron los primeros signos entre cuatro y cinco años más tarde que los monolingües.

«Eso ocurre porque en una mente bilingüe, los idiomas están activos todo el tiempo y compiten, por así decirlo, constantemente por la atención», explica Bialystok desde su oficina en Canadá. Esa competencia viene a ser una gimnasia permanente para el cerebro. Y esa es la clave de los beneficios que tiene elbilingüismo para la salud mental.

En el cerebro hay un sistema al que se conoce como control ejecutivo. Es el que nos permite concentrarnos, cambiar la atención de un tema a otro con facilidad o mantener más información en la mente. En una persona bilingüe, este sistema está «mejor ejercitado», dice la doctora Bialystok, y en la edad madura puede funcionar como una reserva que retrasa los síntomas de enfermedades.

Una investigación de Phanos Athanasopoulos, profesor de Psicolingüística de la Universidad de Lancaster, lo corrobora. El experimento funciona así: las personas deben intentar entender un idioma creado por él, que no se parece en nada a los que conocemos. Algo imposible. Pero lo importante es que antes y después del ejercicio, a los participantes se les aplica una prueba cognitiva. Y, en la mayoría de los casos, el rendimiento mejoró en la segunda ronda. Es decir, intentar aprender el nuevo idioma funcionó como una rutina de entrenamiento antes de rendir la prueba cognitiva.

Y esa no es la única ventaja probada. Según un reciente estudio del Instituto de Ciencias Médicas de Hyderabad (India), el bilingüismo también ayuda con las lesiones cerebrales. Los investigadores aplicaron una prueba a 600 pacientes que habían sufrido un accidente cerebrovascular y descubrieron que la recuperación de los sistemas cognitivos era dos veces más probable en las personas bilingües.

La ciencia lo dice: hablar más de un idioma es algo que debemos añadir a la lista de recetas para tener una vejez más lúcida.

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